Les plantes à fleurs sont apparues 50 millions d’années plus tôt qu’on le pensait
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Les plantes à fleurs sont apparues 50 millions d’années plus tôt qu’on le pensait

La découverte de nombreux fossiles d'une nouvelle espèce de plante à fleurs remet en question les théories admises. Elle suggère que les angiospermes ont pu apparaître quelque 50 millions d'années plus tôt que prévu. De quoi relancer le débat...

Celles que les spécialistes appellent les angiospermes -- comprenez les plantes à fleurs -- représentent plus de 90 % des espèces végétales terrestres. Pourtant leur origine reste floue. Elle est généralement datée de quelque 130 millions d'années. Cependant, certains indices laissent penser que les plantes à fleurs sont plus âgées.

Jusqu'à présent, aucun fossile n'avait permis de confirmer cette hypothèse. Mais la découverte d'une nouvelle espèce fossilisée, baptisée Nanjinganthus dendrostyla, suggère que des plantes ont pu fleurir au Jurassique ancien, il y a plus de 174 millions d'années.

fossile-angiosperme

Un fossile de Nanjinganthus dendrostyla montrant son ovaire (en bas au centre), ses sépales et ses pétales (sur les côtés) et son sommet en forme d’arbre. © Fu and al. Académie chinoise des sciences

Une plante à fleurs à l’origine de toutes les autres?

Les chercheurs ont étudié plus de 250 spécimens trouvés sur un affleurement rocheux de la région de Nankin (Chine). Une abondance de fossiles qui leur a permis de les observer en haute résolution, sous différents angles et avec divers grossissements. De quoi reconstituer les caractéristiques de Nanjinganthus dendrostyla.

Ils ont ainsi établi que la plante présentait un réceptacle invaginé en forme de coupe et un toit ovarien qui, ensemble, enfermaient ovules et graines. Une caractéristique qui la distingue d'autres angiospermes trouvées dans la région et datant du Jurassique moyen. La question qui se pose à présent est de savoir si les angiospermes sont monophylétiques -- c'est-à-dire qu'il a existé des souches de type Nanjinganthus dendrostyla qui ont donné naissance à toutes les espèces ultérieures -- ou polyphylétiques. Dans ce dernier cas, Nanjinganthus dendrostyla pourrait ne représenter qu'une impasse évolutive.

Publié le 19/12/2018

Source web par: futura sciences    

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