Disparition des dinosaures : quand les mammifères sortent au grand jour
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Disparition des dinosaures : quand les mammifères sortent au grand jour

Nos lointains ancêtres mammifères appréciaient la vie nocturne. Puis, certains d'entre eux au moins se sont aventurés dans la lumière du jour, profitant pour cela, selon une récente étude scientifique, de la disparition des dinosaures.

« Nous avons constaté que les activités diurnes des mammifères ont fait leur apparition juste après la disparition des dinosaures », annonce Roi Maor, biologiste à l'université de Tel Aviv (Israël). Juste après ? Quelque 200.000 ans tout de même. « Le temps d'un clin d'œil du point de vue de l'évolution », assure l'équipe de chercheurs responsables de l'étude.

Rappelons qu'historiquement, les mammifères sont des animaux nocturnes. En témoignent leurs sens, qui, pour certains d'entre eux, gardent encore aujourd'hui les traces d'une vie axée sur la nuit : une vision souvent performante de nuit, un odorat et une ouïe particulièrement développés. En témoignent également quelques indices fossiles, comme la forme des orbites oculaires ou des cavités nasales. Mais ces indices peuvent être trompeurs.

mammifere-diurne

Gorilles, gibbons et tamarins semblent avoir été parmi les premiers séduits par la lumière du jour après l’extinction des dinosaures, même si, comme pour les autres mammifères, le passage d’une vie nocturne à une vie diurne a demandé quelques millions d’années. © Alexas_Fotos, Pixabay, CC0 

Les primates parmi les premiers mammifères diurnes

Pour se faire une idée plus précise, des chercheurs ont donc noté les préférences (jour ou nuit) de près de 2.500 espèces de mammifères vivants. Puis, ils ont remonté leurs arbres généalogiques pour retrouver les premiers de leurs ancêtres à avoir opté pour une vie de jour. D'après leurs conclusions, le basculement a eu lieu presque au même moment que l'extinction des dinosaures.

Les ancêtres des primates semblent avoir été parmi les premiers à acquérir des habitudes diurnes. C'est peut-être la raison pour laquelle les singes et les Hommes jouissent d'une capacité plus importante à distinguer les couleurs (comme les animaux ayant toujours vécu de jour) et, en contrepartie, d'un odorat et d'une ouïe moins sensibles que la plupart des autres mammifères.

Publié le 08/11/2017      

Source Web: futura-sciences

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